Le courant-jet, une puissante rivière de vent haut dans l’atmosphère, façonne le temps de l’hémisphère nord, y compris les coups de froid glacial. Parce qu’il joue un rôle clé dans les conditions météorologiques extrêmes, les scientifiques du climat s’efforcent de comprendre sa dynamique changeante. Voici un aperçu de ce qu’est le courant-jet, de ce qui influence son comportement bancal et pourquoi c’est important.

Premières choses d’abord: Quel est le courant-jet?

Le jet stream court d’ouest en est à des vitesses allant jusqu’à 275 milles à l’heure, ondulant au nord et au sud.

Cette puissante rivière de vent transporte l’humidité et déplace des masses d’air froid et chaud et des systèmes d’orage le long de son chemin. Pendant la saison des ouragans, il contribue parfois à éloigner les tempêtes tropicales de l’Atlantique de la côte Est.

Le courant-jet polaire nord (il a une contrepartie dans l’hémisphère sud) est entraîné en partie par le contraste de température entre les masses d’air glacé sur le pôle Nord et l’air plus chaud près de l’équateur. Le changement climatique, fidèle aux prédictions du dernier demi-siècle, a conduit à un réchauffement plus rapide dans l’Arctique que dans les zones tempérées. Ainsi, la différence de température entre les deux régions a diminué.

La recherche suggère que cette réduction de la différence de température prive le courant-jet d’une partie de sa force, la rendant plus brouillonne et contribuant à plus de températures extrêmes.

Quel est le rôle du courant-jet dans les conditions météorologiques extrêmes?

Le courant-jet est le plus fort en hiver, quand il a le plus grand effet sur le temps dans les régions plus densément peuplées de l’Amérique du Nord et de l’Eurasie.

Quand il roule dans des vagues relativement stables, le temps normal s’ensuit, avec des périodes de réchauffement froid, de neige et intermittent.

Mais quand il s’enroule loin vers le sud, l’air arctique glacé se déverse vers le sud avec lui.

Se tortillant comme un tuyau d’arrosage, chaque pli vers le sud dans le vent tend à être équilibré par un virage vers le nord quelque part ailleurs. Cela peut amener les États occidentaux, même l’Alaska, à être anormalement chauds et secs alors que le centre du pays et les États de l’Est gèlent.

Comment le jet stream change-t-il?

La recherche montre qu’au cours des dernières décennies, le courant-jet s’est affaibli. Il y a aussi des preuves qui, en vacillant, peuvent devenir bloqués, ce qui peut mener à des conditions météorologiques extrêmes plus persistantes, y compris des vagues de chaleur, des vagues de froid, des sécheresses et des inondations.

Les scientifiques disent qu’il existe des preuves solides que le réchauffement climatique causé par l’homme a modifié la force et la trajectoire des vents puissants.

La recherche de Valerie Trouet, de l’Université de l’Arizona, sur trois siècles de données sur les cernes d’arbres en Europe a mis en évidence des changements significatifs dans le courant-jet à partir des années 1960. Les écarts récents ont dépassé les variations normales dans le passé, suggérant un lien avec le changement climatique. Le résultat: une sécheresse plus extrême, des inondations et des vagues de chaleur.

Qu’est-ce que le réchauffement de l’Arctique a à voir avec cela?

La scientifique du climat de l’Université Rutgers, Jennifer Francis, a découvert des «relations solides» entre le réchauffement de l’Arctique et un courant-jet wavier.

La fonte des glaces de mer accélère le réchauffement de l’Arctique, car l’eau libre absorbe plus de chaleur. Et cela, à son tour, conduit à la fonte de la glace de mer encore plus. Dans ce cercle vicieux, les températures arctiques augmentent deux fois plus vite que la moyenne mondiale. Et cela réduit le contraste de température qui est l’un des moteurs principaux du courant-jet, a déclaré Francis.

Des fluctuations plus extrêmes et persistantes dans le courant-jet peuvent également façonner une tendance hivernale nord-américaine qui a été commune au cours des dernières années — un Ouest chaud et sec, en particulier la Californie, et des vagues froides dans les États-Unis.

«Nous pensons qu’il faut deux ingrédients pour rendre ce modèle si robuste: beaucoup d’eau chaude au large de la côte ouest, et des conditions chaudes et de la glace de mer dans l’ouest de l’Arctique autour de l’Alaska. Côte », a‑t-elle dit. Puis, à quelques milliers de kilomètres à l’est, le jet stream plonge vers le sud, amenant de l’air polaire sur la côte est.

Une autre étude réalisée l’été dernier par le chercheur en climatologie Michael Mann et les co-auteurs a également trouvé des preuves significatives de liens entre le réchauffement rapide de l’Arctique et le ralentissement du courant-jet.

Quelles questions restent encore?

Il y a d’autres influences sur le comportement du courant-jet, et certains scientifiques pensent que les changements dans les températures océaniques tropicales, ou la récurrence cyclique d’El Niño, pourraient avoir un effet plus important sur le courant-jet que sur l’Arctique.

Une équipe d’experts du climat qui a mené une analyse rapide de la vague de froid sur la côte est de décembre 2017-début 2018 a déclaré ne pas avoir trouvé de lien avec la température de l’Arctique ou les conditions de glace de mer pour cet événement particulier. une analyse rapide et non une étude de modélisation approfondie. Ils ont découvert que les vagues de froid ne sont pas aussi froides que dans un climat inaltéré par les gaz à effet de serre.

En raison de l’amplification de l’Arctique, l’air froid qui arrive vers le sud n’est pas aussi froid qu’il l’était”, a déclaré Geert Jan van Oldenborgh, un climatologue hollandais impliqué dans l’analyse de l’attribution des conditions météorologiques mondiales. La baisse des vagues de froid, a‑t-il dit, est “le grand signal”.

Bob Berwyn

Publié premièrement par Inside Climate News, le 2 février 2018